14 de julio de 2024

Silicon Valley puede que nunca aprenda

El juicio de Sam Bankman-Fried estuvo marcado por la repetida presentación de imágenes del fundador de FTX viviendo su mejor vida. Allí estaba en el Super Bowl rodeado de Katy Perry y Orlando Bloom. Allí estaba en un jet privado, durmiendo con las manos cruzadas. Allí estaba en el escenario, con shorts y una camiseta, junto a Bill Clinton y Tony Blair.

Sam Bankman

Las mismas cualidades que lo convirtieron en una causa célebre en Silicon Valley, su inteligencia, su obsesión por la escala, su historia, se convirtieron en responsabilidades.

Esta noche, después de deliberar durante solo unas horas, un jurado lo declaró culpable de los siete cargos que enfrentaba, incluyendo cargos de fraude electrónico y conspiración para cometer lavado de dinero y fraude de valores.

Las acusaciones contra Bankman-Fried juntas conllevan una sentencia máxima de 110 años. El juez Lewis Kaplan, que supervisó el juicio, está programado para determinar su condena en marzo. Fuera del tribunal esta noche, el fiscal de los Estados Unidos para el Distrito Sur de Nueva York, Damian Williams, dijo a los periodistas que «este tipo de corrupción es tan antiguo como el tiempo». Mark S. Cohen, abogado de Bankman-Fried, dijo en un comunicado:

«Respetamos la decisión del jurado. Pero estamos muy decepcionados con el resultado. El Sr. Bankman-Fried mantiene su inocencia y continuará luchando enérgicamente contra los cargos en su contra»

Comunicado de Bankman-Fried.

Es un giro impactante para un hombre que vendió una narrativa que llevó a su empresa, FTX, a valer miles de millones de dólares hace apenas un año. Las historias son fundamentales en Silicon Valley, y Bankman-Fried fue lo suficientemente astuto como para convertir la suya en un negocio exitoso durante un tiempo.

Como fundador tecnológico, «SBF» era sacado directamente del reparto central: descuidado, con pedigrí, incómodo de una manera que ha llegado a ser un signo de brillantez. Replicó lo que los inversores y el público creían que un fundador debía parecer.

Pero crucial para su narrativa era la idea de que era un buen tipo, canalizando sus riquezas en causas como el altruismo efectivo que creía que haría del mundo un lugar mejor.

La tecnología da la bienvenida a personajes grandes, y muchos fundadores exitosos se vuelven sinónimos de sus marcas.

En el ecosistema tecnológico «amigable con los fundadores», los líderes tienden a permanecer al frente de sus empresas durante muchos años, piense en Mark Zuckerberg, quien ha sido el CEO de Meta (anteriormente Facebook) desde su fundación, o Jeff Bezos, quien fue CEO de Amazon durante 27 años.

Los inversores dan dinero a las ideas en las que creen, pero también a las personas en las que confían para liderar. De esta manera, la historia de un fundador y la historia de una empresa se entrelazan.

De hecho, los inversores vieron un gran potencial en Bankman-Fried. Firmas influyentes, como New Enterprise Associates, Softbank, Sequoia Capital y BlackRock, invirtieron colectivamente 2 mil millones de dólares en FTX.

Los inversores respaldaron entusiásticamente a su empresa, y a él. «AMO A ESTE FUNDADOR», escribió un socio de Sequoia antes de que la firma invirtiera 214 millones de dólares. (Sequoia rápidamente escribió su inversión en cero dólares).

El hecho de que muchas empresas tecnológicas pasen años sin obtener beneficios hace que la narración sea aún más crucial, según Adrian Daub, profesor de Stanford y autor de «Lo que la Tecnología Llama Pensamiento».

Cuanto más tiempo una empresa no genere dinero y funcione con recursos limitados, más importantes se vuelven las historias que un fundador puede contar a los inversores. Una dimensión clave de la narración en Silicon Valley es la narrativa de inevitabilidad.

Los fundadores promueven la idea de que se volverán tan grandes que las reglas del juego cambiarán para ellos, dijo Daub.

La narración, más allá de su función para los fundadores que se presentan ante los inversores, es útil para los fundadores que intentan vender sus productos a un público que puede estar desconcertado por lo que significa una nueva tecnología.

Las empresas que promocionan productos como la criptomoneda se basan en narrativas para hacer tangible lo que es abstracto. Los fundadores tienen múltiples audiencias para sus historias: inversores, reguladores, el público.

Para todos ellos, Bankman-Fried fue encantador, a su manera, y consistente. Puedes confiar en mí, parecía decir, soy un nerd.

Por supuesto, no hay nada de malo en que un fundador ambicioso pinte una imagen vívida y optimista de lo que su empresa puede lograr algún día.

Pero en una industria que recompensa el crecimiento explosivo, los fundadores pueden enfrentar más incentivos para exagerar el potencial de sus productos que para hacer afirmaciones razonables. (¿Recuerda a Elizabeth Holmes y Theranos? ¿O Juicero?) Contar historias es una cosa.

Contar mentiras, como el jurado determinó que hizo Bankman-Fried, es otra. Las estructuras de incentivos de Silicon Valley, y las enormes sumas que se pueden obtener vendiendo historias en lugar de productos funcionales, significan que la puerta sigue abierta para que otras personas sigan sus pasos.

Mientras «haya un cierto tipo de empresa que requiera este tipo de narración», dijo Daub, «y un cierto tipo de inversor que necesite esa empresa como vehículo, habrá otro».

Un resultado no intencionado de este fiasco, según Margaret O’Mara, historiadora de la Universidad de Washington y autora de «The Code: Silicon Valley and the Remaking of America», puede ser que los fundadores se alejen de involucrarse en política y filantropía. (SBF, después de todo, prometió «más de 100 millones de dólares» para derrotar a Donald Trump en 2024).

Este escándalo y la intensa cantidad de vitriolo que cae sobre un fundador que torció el idealismo en fraude, podrían llevar a los líderes del poder de Silicon Valleya decir:

«Esto es lo que sucede cuando no nos enfocamos en construir»

Margaret O’Mara, historiadora de la Universidad de Washington

Los inversores tecnológicos aún tienen mucho dinero para invertir, por supuesto. Ahora que el auge de la criptomoneda ha terminado, han puesto su mirada en la inteligencia artificial generativa, una tecnología que puede estar mejor definida que la criptomoneda pero aún cuenta con muchos escépticos.

Sam Altman, el controvertido CEO de OpenAI, es un excelente portavoz de su empresa, dijo O’Mara. Ya ha aparecido en Washington para presentar a los legisladores su versión de la historia de la IA, una en la que la tecnología se encamina hacia un potencial que podría acabar con el mundo.

«Si la historia es una indicación, irán a toda máquina».

Margaret O’Mara, historiadora de la Universidad de Washington

Vía The Atlantic.

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